Les diverses échelles de temps

Voici un petit résumé des diverses échelles de temps qui sont utilisées (ou l'ont été) pour la détermination de l'heure.

Temps moyen

Il s'agit du temps donné par la position du soleil moyen dans le ciel du lieu d'observation (soleil moyen au méridien = midi = 0h) et défini sur la base du jour moyen. On définit encore le temps civil comme étant le temps moyen augmenté de 12 h afin d'avoir 0h à minuit et 12h à midi.

Temps moyen de Greenwich GMT (Greenwich mean time) et temps universel TU

Le GMT est simplement le temps moyen le long du méridien de Greenwich. A cet endroit, il est 0h GMT à midi et 12h GMT à minuit. Le temps universel TU est, quant à lui, le temps civil de Greenwich, c'est-à-dire: TU1 = GMT + 12h. On définit encore TU1 qui est le TU après prise en considération du mouvement des pôles. Notons finalement que le GMT n'est plus utilisé depuis 1925, date à laquelle il à été remplacé par TU1.

Temps atomique internationnal TAI

Avant l'invention des horloges atomiques, la seconde était définie sur la base du jour solaire moyen. Comme la vitesse de rotation de la terre diminue, la seconde voyait sa durée varier au cours du temps ce qui, à long terme, devenait intolérable. C'est pour cela que la seconde est maintenant définie à partir de la référence indépendante que constitue l'ensemble des horloges atomiques dans le monde. Le temps atomique est calculé en effectuant une moyenne des temps fournis par les horloges en divers endroits.

Temps universel coordonné TUC

Il s'agit de l'échelle de temps, basée sur le TAI, qui a pris la relève du TU. Le TUC diffère du TAI d'un nombre entier de seconde et est maintenu aussi près que possible du TU1. Parfois, on insère une seconde supplémentaire, dite seconde intercalaire, afin de maintenir l'écart entre le TU1 et le TUC inférieur à 0,9 secondes.

Temps légal

Comme la définition du temps dépend de la longitude, il s'est avéré plus commode d'adopter un temps commun pour les régions comprises dans une bande entre deux longitudes déterminées appelée fuseau horaire. Le temps à l'intérieur d'un fuseau est appelé temps légal ou heure légale et est défini sur la base du temps universel coordonné. C'est finalement l'heure que vous lisez sur votre montre.

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